El 86 por ciento de las especies podrían ser desconocidas

Varias especies de vida marina encontradas a lo largo de la costa de California (en la foto). Fotografías de David Liittschwager, National Geographic

Incluso después de siglos de esfuerzo, hasta el 86 por ciento de las especies de la Tierra todavía no se han descrito completamente, según un nuevo estudio que predice que nuestro planeta es el hogar de 8,7 millones de especies.

Significa que los científicos han catalogado a menos del 15 por ciento de las especies.  Con las tasas de extinción actuales, significa que muchos organismos desconocidos desaparecerán antes de que puedan ser registrados.

El estudio fue conducido por una simple pregunta: “¿Estamos al alcance de encontrar todas las especies, o estamos muy lejos?” , dijo el líder del estudio Boris Worm de la Universidad Dalhousie de Canadá. “La respuesta es que estamos muy lejos”.

Doscientos cincuenta años después de que el botánico sueco Carlos Linneo ideó un sistema formal para la clasificación de la diversidad de la naturaleza, el catálogo de algunas clases de seres vivos como los mamíferos y las aves está casi completo, según el estudio. Sin embargo, los inventarios de las otras clases son lamentablemente escasos.

Por ejemplo, sólo el 7 por ciento del número previsto de los hongos (que incluye los hongos y levaduras) se ha descrito, y menos del 10 por ciento de las formas de vida en los océanos del mundo han sido identificadas.

Los que han sido descubiertos hasta ahora son “aquellas cosas que son fáciles de encontrar, que son visibles, que son relativamente grandes”, dijo Worm.

Millones que contar en la Tierra
Hasta ahora, hay cerca de 1,2 millones de especies conocidas por la ciencia. Para calcular el porcentaje de especies desconocidas, Worm y sus colegas primero tuvieron que responder a una de las grandes cuestiones de la ecología: ¿Cuántas especies viven en la Tierra?

Para obtener una respuesta más precisa, los autores examinaron las categorías en las que todas las especies se agrupan.

Hay cinco reinos: animales, plantas, hongos, chromists, incluyendo plantas unicelulares como las diatomeas y los organismos protozoarios, o de una célula.  El número de especies recién descubiertas sigue creciendo fuertemente.
Utilizando las estadísticas complejas, Worm y sus colegas utilizaron el número de géneros, familias, y así sucesivamente para predecir el número de especies de la Tierra desconocidas, y sus cálculos les dio un número: 8700000.

Un tema de estadística
Algunos expertos dijeron que la investigación, publicada el 23 de agosto en la revista PLoS Biology , es razonable.

El nuevo estudio “tiene un enfoque sumamente inteligente, y creo que va a llegar a ser un estudio muy importante”, dijo Lucas Jope , un ecologista de la conservación de Microsoft Research, la rama de investigación del gigante del software. “Si a usted se le pide que cuente con 8.700.000 monedas de un centavo, le llevará un tiempo, aunque haya un montón de gente haciendolo”.

Pero Dan Bebber , un ecologista del medio ambiente del Instituto Earthwatch, dijo que el estudio se basa en métodos estadísticos inadecuados.

El equipo de estudio utilizó un método denominado de regresión lineal para calcular el número de especies de la Tierra. Pero Bebber piensa que este método es incorrecto, y que el equipo debería haber utilizado una técnica conocida como regresión ordinal. Como resultado, el verdadero número de especies podría ser mucho mayor o menor que 8,7 millones, dijo.

Biblioteca de la naturaleza que desaparece
En general, la categorización formal de un nuevo organismo es mucho más complicada que el descubrimiento de una parte, dijo el líder del estudio. Los científicos deben comparar sus muestras a las muestras de museo, analizar su ADN, y documentación.  ”Es un proceso largo”, dijo. La mayoría de los científicos “describen decenas de especies en su vida, si tienen suerte.”

Desafortunadamente, las tasas de extinción se han acelerado de diez a cien veces respectoa al nivel natural.

La información que se obtiene cuando se descubren nuevas especies “es la biblioteca de la naturaleza, y sólo hemos empezado a descifrar los primeros diez libros”.  ”Estamos tirando libros enteros sin tener una mirada en ellos.”

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Escrito por en ago 27 2011. Archivado bajo Ciencia. Puedes seguir las respuestas de esta entrada por el RSS 2.0. Los comentarios y pings están cerrados por el momento.

1 Comentario por “El 86 por ciento de las especies podrían ser desconocidas”

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